Jacques Cathelineau (1759-1793), généralissime vendéen.

Jacques Cathelineau (1759-1793), généralissime vendéen.

Date de création : 1816

Date représentée : 1793

H. : 266 cm

L. : 141 cm

peinture à l'huile sur toile

© Photo RMN - Grand Palais - G. Blot

http://www.photo.rmn.fr

95DE11508/MV 5258;915.005

Jacques Cathelineau, général vendéen

Date de publication : Octobre 2005

Auteur : Robert FOHR et Pascal TORRÈS

L’insurrection vendéenne, déclenchée par Jacques Cathelineau en mars 1793, fut provoquée par le décret de la Convention du 24 février 1793 sur la levée de 300 000 hommes, qui intervenait dans un climat déjà alourdi par des difficultés économiques et l’hostilité des Vendéens à la Constitution civile du clergé. Fils d’un simple maçon et colporteur de son état, Jacques Cathelineau était dénommé « le saint de l’Anjou », réputation qui explique peut-être le succès immédiat de son entreprise, dont il est cependant difficile de dire s’il la préparait depuis de longs mois ou si elle fut spontanée.

Le 12 juin 1793 à Saumur, Cathelineau, personnage charismatique, est désigné par les seigneurs vendéens comme le premier généralissime de la « grande armée catholique et royale ». Après quelques victoires contre les républicains facilitées par sa connaissance du monde rural, il organise l’attaque de Nantes, afin de pouvoir disposer d’un port. Son armée sera repoussée et il mourra le 14 juillet à Saint-Florent des blessures reçues pendant ces combats. Sa disparition et les rivalités entre chefs vendéens et angevins seront à l’origine de la défaite de Cholet (17 octobre).

Lorsqu’il réalisa ce portrait rétrospectif, Girodet prit pour modèle non pas le général chouan, mais son fils. Cette toile à l’atmosphère sombre montre le généralissime vendéen paré de toutes les décorations des défenseurs de la foi et du roi : la croix y jouxte le pistolet. De la même façon, un crucifix (surmonte-t-il une tombe ou un monument ?) paraît en haut à gauche de la composition entre le drapeau royaliste et un sabre levé. Le tonnerre déchire le ciel. Jacques Cathelineau désigne de la main gauche la fumée des combats. Son visage au regard ardent épouse parfaitement la conception romantique de la passion sans réserve. Dans son commentaire du Salon de 1824, qui marqua la naissance du romantisme, Charles-Paul Landon, peintre proche des Bourbons, critique d’art et conservateur des peintures du Louvre, soulignait « l’énergie du pinceau, la vivacité de l’expression et ce beau fini qui distingue toutes les œuvres de Girodet ».

L’intérêt historique de ce chef-d’œuvre commandé pour la salle des Gardes du château de Saint-Cloud en 1816 est double : il nous parle à la fois d’une guerre civile encore proche dans l’esprit de la génération romantique et de sa commémoration sous la Restauration. Le comte de Pradel, directeur général du ministère de la Maison du roi et instigateur de la commande, rappelait à Louis XVIII le 10 mai 1816 que le roi possédait déjà « les portraits d’un grand nombre de Généraux français qui ont combattu et versé leur sang glorieusement dans les guerres étrangères durant son Règne. […] les familles d’autres guerriers, tous morts non moins glorieusement pour la défense du Trône de France, aspirent à l’honneur de voir aussi les portraits de ceux-ci placés sous les yeux de leur Roi… ». Il faut d’ailleurs souligner que la famille de Cathelineau fut anoblie par la Restauration. Cette remise à l’honneur des combattants de la chouannerie marquait bien le retour sur le trône de la dynastie des Bourbons. Elle proposait aussi aux artistes, définitivement dépouillés de l’illustration de la légende napoléonienne, de retrouver un thème digne de leur enthousiasme passionné.

Louis-Marie CLENET, Cathelineau le saint de l'Anjou : premier généralissime de l'armée vendéenne, Paris, Perrin, 1991.Roger DUPUY, Les Chouans, Hachette littérature, 1997.Emile GABORY, Les Guerres de Vendée, Paris, Robert Laffont, coll. « Bouquin », 1989.Jean-Clément MARTIN, « La Vendée, région-mémoire », in Pierre NORA (dir.), Les Lieux de mémoire, Gallimard, 1984, rééd.coll. « Quarto », 1996.Collectif, La Révolution française et l’Europe 1789-1799 , catalogue de l’expositionParis, RMN, 1989.

Robert FOHR et Pascal TORRÈS, « Jacques Cathelineau, général vendéen », Histoire par l'image [en ligne], consulté le 08/12/2022. URL : histoire-image.org/etudes/jacques-cathelineau-general-vendeen

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